Bassas da India

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un atoll français situé dans l'océan indien

recueillis par Robert Andriantsoa (malagasy58@gmail.com & tany_masina@yahoo.fr)

Bassas da India1 est un atoll français situé dans l'océan Indien, entre les côtes malgaches et mozambicaines, et qui fait partie des Îles Éparses de l’océan Indien, un district des Terres australes et antarctiques françaises (TAAF).

Géographie

Situation et climat

Bassas da India est un atoll en formation d'Afrique situé dans le sud-ouest de l'océan Indien, dans le canal du Mozambique, à 380 kilomètres à l'ouest de Morombé à Madagascar, à 130 kilomètres au nord-ouest de l'île Europa et à 450 kilomètres à l'est du cap Saint-Sébastien au Mozambique2.

Soumise à un climat tropical, Bassas da India est située sur la trajectoire des cyclones du sud-ouest de l'océan Indien4,3.

Description

L'atoll est composé d'une barrière de corail circulaire de douze kilomètres de diamètre5 et de 35,2 kilomètres de circonférence ceinturant intégralement un lagon peu profond et reposant sur un mont sous-marin volcanique2,3. L'atoll est construit par des madréporaires et sa formation n'est pas encore achevée2.

Les terres émergées de Bassas da India représentent 0,2 km2 de superficie et sont quasiment totalement submergées à marée haute2 car ne culminant qu'à 2,4 mètres d'altitude3. Par conséquent, la faune et la flore aérienne sont totalement absentes et l'île est inhabitable2,3.

En revanche, d'après le magazine Géo, cela fait de Bassas da India « une traîtresse » : « cette sirène attire les Ulysse des temps modernes dans ses filets de corail, grâce à un piège diabolique » qui explique que l'on trouve sur place « une épave par-ci, une frégate échouée par-là, plus loin une vieille ancre rouillée... ». Le piège en question tient au fait que dès que la mer monte, l'îlot disparaît peu à peu, et seuls quelques rochers affleurent encore de l'eau5.

Sur cet atoll sont notamment répertoriées les épaves suivantes6 :

  • le navire amiral de la flotte portugaise, le Santiago, échoué en 15857,
  • le navire de la compagnie anglaise des Indes, le Sussex, échoué en 17388

Faune

La présence de requins des Galapagos a été signalée en 2003, ce qui est une première dans le canal du Mozambique9.

Histoire

Bassas da India aurait été découverte par un marin portugais, Gaspero Gonsuales, et fut positionnée pour la première fois par l’Italien Coronelli. Les marins lui donnèrent les noms de Baixo da India (Gonsuales), Bayos da Indya (Pilestrina, 1511), Baxos de la India (Diego Ribero, 1529), Basses de Judie (carte de Henri II en 1542), Syrtes Indie (Sanuto, 1588), Basse Juive (De Mannevilette, 1770) pour finalement recevoir son nom d'aujourd'hui, Bassas da India, par le Britannique Owen en 1825.

Bassas da India devient une colonie française le 31 octobre 18973 en exécution de la loi du 6 août 1896.

Par le décret no 60-555 du 1er avril 1960, le gouvernement français détache les îles Éparses, dont fait partie Bassas da India, du territoire de Madagascar et les place sous l'autorité directe du ministre des DOM-TOM10.

Politique

Administration

Depuis l'arrêté du 3 janvier 200511, les îles Éparses et donc Bassas da India sont placées sous l'autorité de l'administrateur supérieur des Terres australes et antarctiques françaises basé à Saint-Pierre de La Réunion et depuis la loi du 21 février 200712, elles constituent le cinquième district des Terres australes et antarctiques françaises4. Par conséquent, elles ne sont pas soumises au découpage communal comme c'est le cas pour le reste de la France métropolitaine et d'outre-mer et ne font pas partie de l'Union européenne4.

Contentieux territorial

Madagascar réclame la souveraineté sur Bassas da India3. L'enjeu est maritime : malgré la petite taille de l'atoll, la zone économique exclusive est très étendue avec 123 700 km2 de superficie2.

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